20/12/2015

Thaïlande - Malaisie - Singapour

Eastern and Oriental Express

de Bangkok à Singapour

du 7 au 23 novembre 2015


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C’est un petit groupe de lecteurs de votre journal qui a choisi d’embarquer à bord du train Eastern & Oriental Express pour un voyage inoubliable au cœur de l’Asie. Luxe, calme, volupté, tels sont les qualificatifs qui distinguent ce train mythique. Au départ de Bangkok,  en passant par Penang, la rivière Kwai, la Malaisie, les voyageurs sont arrivés dans la magnifique ville de Singapour pour le plus grand plaisir de leurs yeux et papilles. Précédemment, ils avaient vécu une belle semaine, de Bangkok à Chang Rai, au milieu de tous les contrastes de ce très beau pays, la Thaïlande. Sûr qu’ils n’oublieront jamais cette belle aventure dont l’organisation excellente a été assurée par l’agence Lets Travel, respectivement Maryline.

Samedi 7 novembre : rendez-vous à l’aéroport de Genève à 13 heures. Nous sommes 9 exactement et hormis un couple, Michèle et Charles, nous nous connaissons tous. Le départ est à 15 heures avec la compagnie Qatar Airways.

Dimanche 8 novembre : après un très long vol, nous arrivons quelque peu fatigués à Bangkok sous un climat très doux, mais humide. Nous sommes accueillis par Nipa, une merveilleuse dame thaïlandaise qui nous a accompagnés et fait connaître son très beau pays jusqu’à l’embarquement dans l’Eastern and Oriental Express.

Nous voici partis de Bangkok à Ayutthaya, ancienne capitale de la Thailande. Avant l’installation dans nos chambres, nous faisons la visite des vestiges de la ville avec les principaux sites : wat Phra Si Sanphet, le symbole d’Ayutthaya dans l’enceinte de l’ancien palais royal, le wat Mongkhon Bophit, le wat Yai Chai Mongkol et son bouddha couché et le wat Chaiwatthanaram majestueux au bord de la rivière. Au moment d’arriver à notre hôtel, Nipa nous explique que l’hôtel où nous allons passer la nuit est un établissement très simple, sans trop de confort, le strict minimum… Quelle ne fut notre surprise, quand nous découvrons le superbe hôtel Sala Ayutthaya, absolument magnifique avec des chambres sublimes. Coquine Nipa !...

Lundi 9 novembre : une seule nuit dans cet hôtel est une frustration. Dommage, mais notre circuit doit se poursuivre et nous partons pour Uthai Thani par les plaines centrales.

Nous prenons le bac pour traverser la rivière avant l’arrivée en ville. Le matin visite de l’incroyable temple Thasung et son « hall de cristal » puis embarquement sur un bateau pour une mini croisière : nous remontons la belle rivière Sakaekrang en croisant de nombreuses maisons flottantes et leur jardin. Continuation vers Sukhothai, repas de midi en cours de route dans un restaurant local. Arrivée à Sukhothaï et visite de la maison de Khun Phaen. Puis installation à l’hôtel Sukhotai Heritage.

Mardi 10 novembre : Sukhothaï, 1ère capitale du Siam. Nous visitons tout d’abord le parc historique de Sukhothai dont le wat Mahathat, wat Sa Si, wat Si Sawai, puis à l’extérieur de ce parc le wat Si Chum et son “Bouddha parlant" de 15 m de haut. Nous poursuivons vers Lampang, et après notre déjeuner, nous faisons une balade en calèche pour la découverte de la vieille ville, ses petites rues, son atmosphère et ses belles maisons anciennes en bois, balade le long de la rivière et visite de l’une d’elle: Baan Sao Nak. Installation, repas et nuit à l’hôtel Wienglakor.

Mercredi 11 novembre : après le petit-déjeuner, nous partons pour une balade au marché où les locaux viennent se ravitailler en produits frais pour leurs repas. Départ vers Chiang Rai via Phayao. 1er arrêt prévu à Patu Pha : les femmes vendent légumes, fruits et produits de la forêt. C’est de là que nous partons pour une petite marche, le long d’une falaise bordée de grands arbres, à la découverte de peintures préhistoriques. Nous prenons ensuite la route vers le nord en direction de Phayao et son lac qui est une des plus importantes réserves d’eau douce du pays. Au sud de Chiang Rai arrêt au wat Rong Khun, temple qui semble recouvert de givre. Arrivée à Chiang Rai et petit tour d’orientation de cette charmante ville du nord connue pour son marché de nuit où les tribus montagnardes environnantes viennent vendre leurs confections artisanales. Installation, repas et nuit à l’hôtel The Legend.

Jeudi 12 novembre : nous partons pour la région de Mae Salong nichée dans les montagnes. Arrêt en cours de route pour admirer les paysages et les plantations de thé. Visite d’une plantation de thé, où nous assistons également à la préparation et à une dégustation des différentes sortes de thés. Sur la route de nombreux villages de la région sont habités par les minorités ethniques de tribus montagnardes telles que les Akkhah et les Lisu. Chez les Akkha, nous avons la chance de visiter une école enfantine. L’après-midi, nous poursuivons notre route vers Mae Sai, ville septentrionale à la frontière avec le Myanmar (Birmanie). Balade au marché local, où Birmans et minorités viennent s’approvisionner près du pont séparant les 2 pays.

Vendredi 13 novembre : dès le matin, nous prenons la route pour le Triangle d’or, et en cours de route nous visitons le musée de l’opium. Puis, de la colline de Sam Moum Muang, nous avons le plaisir d’admirer la vue panoramique qui embrasse tout le Triangle d’Or et la frontière des 3 pays. Nous embarquons ensuite sur un bateau pour une balade sur le Mékong. Repas de midi dans un restaurant local à Chiang Rai. Nous continuons la route vers Chiang Mai, en passant par Wiang Pa Paol, région où l’on fait 2 récoltes de riz par an. La route longe ensuite de beaux paysages de forêts et un parc national. Arrivée à Chiang Mai en fin d’après-midi, transfert à l’hôtel U Chiang Maï au cœur même de la vieille ville.

Samedi 14 novembre : nous commençons notre journée par un cours de cuisine thaïlandaise à l’école Pantawan. Moments absolument délicieux, car ensuite chacun déjeune de sa cuisine. Après notre repas, nous visitons le grand marché central de Varorot, avec ses produits régionaux. Nous poursuivons ensuite par la visite de la vieille ville avec un arrêt à l’ancienne muraille puis au wat Prah Singh, temple avec de merveilleuses peintures murales. De là, nous marchons le long de petites rues pour rejoindre le wat Phan Tao, ancienne demeure princière en bois, et le chedi Luang, tout à côté. Nous continuons avec une balade en cyclopousse dans les rues de la vieille ville qui nous amène au monument des Trois Rois puis visite du très vénéré temple de Doi Suthep à 1056 mètres. L’accès se fait par un grand escalier avec des rampes en forme de naga (serpent mythologique), de la terrasse du temple la vue embrasse toute la vallée.

Dimanche 15 novembre : Départ en direction du camp d’éléphants de Chiang Dao, à 60 km au nord de Chiang Mai où nous découvrons d’énormes pachydermes et observons leurs différents travaux ainsi que les différentes techniques d’apprentissage. Ensuite, pour notre grand plaisir, nous partons pour un balade à dos d’éléphants d’une heure dans la jungle jusqu’à un village d’une tribu montagnards, les Lisus. Repas de midi dans un restaurant local. Sur le chemin du retour, arrêt dans une ferme d’orchidées et de papillons. Fin d’après-midi libre pour déambuler autour d’un immense et intéressant marché de nuit.

Lundi 16 novembre : transfert à l’aéroport pour Bangkok. Accueil et installation à l’hôtel. Petit repos bien agréable avant notre repas de midi. L’après-midi balade en barque traditionnelle à moteur sur les klongs (petits canaux) pour découvrir un Bangkok authentique. Arrêt prévu sur les rives pour la visite du temple de l’Aube (Wat Arun). En début de soirée, dîner thaïlandais au bord de la rivière Chao Phraya, long fleuve qui traverse la vieille ville et jalonné de temples et hôtels luxueux. Nuit à l’hôtel Anantara Riverside.

Mardi 17 novembre : journée découverte de cette capitale trépidante qu’est Bangkok, alliant charme traditionnel et structures ultra modernes. Visite du grand Palais, ancienne résidence de la famille royale et un des plus beaux complexes d’Asie du Sud-est. Nous découvrons la chapelle de Wat Phra Keaw plus connue sous le nom de « temple du Bouddha d’Emeraude » qui abrite l’une des statues de Bouddha les plus vénérées d’Asie. Visite de Wat Pho et de son gigantesque Bouddha couché, un des plus anciens temples de la ville. Le soir départ en rickshaw pour l’un des quartiers les plus animés et typiques de la ville : Chinatown. Nous prenons notre repas sur l’une des étales ambulantes proposant une cuisine locale avec des produits frais du jour.

Mercredi 18 novembre : c’est une très belle journée qui nous attend. Nous partons en direction des marchés flottants de Damnoen Saduak, à 100 km de Bangkok. Ce dédale de canaux fourmillant de bateaux où s’entassent toutes sortes de marchandises, des légumes aux poissons séchés, des fruits exotiques aux accessoires de cuisine ou autres produits qui sont échangés sur l’eau, d’un bateau à l’autre, perpétuant ainsi un commerce aux traditions ancestrales. Après plusieurs achats, nous revenons, en fin d’après-midi, à Bangkok pour le transfert à la gare où le légendaire train Eastern & Oriental Express nous attend. Après avoir pris possession de nos cabines, nous nous retrouvons au restaurant où un dîner gastronomique nous est servi.

Jeudi 19 novembre : après que le petit-déjeuner nous soit servi en cabine, nous arrivons à la gare du célèbre Pont de la rivière Kwai. C’est mythique et pourtant c’est un pont et une rivière comme les autres. Sur un radeau, nous faisons une mini-croisière sur la rivière pour nous rendre au musée de la compagnie de chemin de fer Birmano-Thaï. Le dîner se déroule toujours dans une ambiance très chic avec un repas gastronomique.

Vendredi 20 novembre : un brunch nous est servi dans le wagon-restaurant avant notre arrivée à Butterworth (Malaisie) où nous sommes attendus pour nous rendre à Georgetown, capitale de l’île de Penang pour visiter le temple Han Jing et faire un tour en rickshaw à travers les rues de la vieille ville coloniale. De retour dans le train, nous profitons du wagon panoramique pour admirer le paysage et prendre une collation au wagon-bar. Dîner et nuit à bord du train.

Samedi 21 novembre : nous arrivons en fin de matinée à Singapour et nous sommes dirigés vers notre hôtel, le Fullerton hôtel, merveilleusement bien situé. L’après-midi est libre jusqu’au repas du soir où notre guide nous mène.

Dimanche 22 novembre : C’est une journée consacrée entièrement à la découverte de la ville de Singapour, avec son architecture contrastée entre buildings ultra-modernes et ses bâtisses au style colonial. En début de soirée, nous assistons (encore une fois) à une dégustation de thé avant un repas de « Dim Sum ».

Lundi 23 novembre : c’est la fin de ce magnifique voyage et après un changement d’avion à Doha, nous arrivons en début d’après-midi à Genève la tête pleine de beaux souvenirs.

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